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L'impotenza appresa

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L'impotenza appresa è un modello comportamentale che implica una risposta disadattiva caratterizzata dall'evitare i cambiamenti, gli affetti negativi ed il collasso delle strategie di problem-solving quando sono presenti degli ostacoli.

impotenza appresaTre sono le componenti necessarie per far sì che l'impotenza appresa sia presente: contingenza, cognizione e comportamento.

La contingenza è l'idea che esiste una relazione identificabile tra le azioni di una persona e la risposta ambientale, come il tamburellare di un tamburo ed il suono che ne deriva.

Nella ricerca sull'impotenza appresa, la contingenza è più spesso operazionalizzata come 'incontrollabilità', secondo cui quando un agente agisce, non esiste una relazione identificabile con un risposta specifica.

Anche le cognizioni sono necessarie. Queste sono pensate come il modo attraverso cui si comprende e si spiega la contingenza o la mancanza di ciò.

Il modo in cui gli individui spiegano le contingenze ambientali porta alla terza componente del dell'impotenza appresa, ossia il comportamento

Quindi, l'impotenza appresa esiste in una situazione in cui non vi è alcuna contingenza osservabile ed in cui ci si aspetta che questa incontrollabilità continui e dalla quale si genera un comportamento.

Origini della teoria

Questa teoria è emersa a metà degli anni '60 come il tentativo di Martin Seligman e Steven Maier di spiegare perchè alcuni cani non riuscivano a sfuggire alle scosse elettriche, mentre altri riuscivano facilmente.

Inizialmente, i cani venivano posti in un'imbracatura e legati in modo tale da non essere in grado di sfuggire allo shock.

Alla fine, tuttavia, questi cani iniziarono ad accettare passivamente lo shock, non riuscendo a rispondere.

Ciò che era particolarmente sconcertante per i ricercatori era che quando questi cani venivano spostati, continuavano ad accettare passivamente lo shock, non riuscendo nemmeno a tentare la fuga anche se era abbastanza facile.

La teoria dell'apprendimento contemporaneo non è stata in grado di spiegare questo comportamento in modo adeguato, facendo sì che nascesse la teoria dell'impotenza appresa.

I ricercatori hanno applicato la teoria all'uomo, ed è divenuto abbastanza chiaro come le risposte umane sono considerevolmente più complesse delle risposte degli animali.

Gli studi iniziali sono stati modellati sugli studi degli animali, usando eventi avversi, controllabilità o incontrollabilità determinate dallo sperimentatore, nonchè l'esame delle risposte successive.

I primi risultati erano generalmente di supporto alla teoria pur continuando a sollevare nuove domande. Poiché la teoria dell'attribuzione acquisì importanza negli anni '70, la teoria dell'impotenza appresa fu riformulata per includere informazioni più specifiche sui processi cognitivi.

In particolare, Abrahamson, Seligman e Teasdale hanno incorporato la tendenza degli esseri umani a chiedere “perchè” quando qualcosa accade e hanno notato che le loro risposte possono portare a reazioni specifihe e prevedibili agli eventi.

Questi aggiustamenti nella teoria si sono dimostrati più potenti nel predire il comportamento.

I processi nell'impotenza appresa

L'incontrollabilità sembra essere associata ad aumento di emozioni negative come rabbia, ansia e depressione, riduzione dell'aggressività osservabile e aumento dell'arousal.

L'autostima è particolarmente suscettibile all'impotenza appresa. I risultati della ricerca implicano che le persone che hanno esperienza di esiti non contingenti possono sempre più probabilmente mostrare un modello insicuro/indifeso.

Una delle prime domande nella letteratura sull'impotenza umana appresa era se l'impotenza fosse generalizzata o meno da una situazione all'altra, come avveniva negli animali.

Hiroto e Seligman dimostrarono che l'incapacità di evitare l'evento avverso era associata ad un successivo fallimento in un compito cognitivo, e che l'insuccesso in un compito cognitivo era associato al fallimento nell'evitare l'evento avverso, stabilendo in modo efficace una “generalizzazione di intolleranza reciproca” da un tipo di compito all'altro.

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Questo è stato fondamentale per il progresso della teoria. I critici hanno affermato che l'apprendimento era legato ad una situazione specifica, ma i risultati di Hiroto e Seligman hanno efficacemente neutralizzato i loro argomenti.

Questi risultati continuano a sostenere l'idea di impotenza come un insieme coerente di deficit, piuttosto che un semplice problema specifico.

Gli individui che dimostrano schemi di impotenza appresa fanno affermazione in cui credono di essere personalmente responsabili del fallimento, di attribuire i loro fallimenti a circostanze stabili e di affermare che queste caratteristiche abbracciano tutto il loro sé.

In altre parole, sembrano credere che hanno fallito perchè sono stupidi, rimarranno stupidi e tutto ciò che fanno è stupido - controllabilità, cognizione e comportamento.

Questo modello viene spesso definito con il termine “stile esplicativo”, e sono state condotte molte ricerche a sostegno dell'idea che gli esseri umani tendono ad utilizzare uno stile particolare per spiegare sia gli eventi buoni che quelli negativi.

I critici hanno suggerito che forse è adattabile per un individuo smettere di rispondere di fronte al fallimento e che l'incapacità di risolvere il problema, non l'incontrollabilità, è alla base del fenomeno di impotenza.

Per testare questa idea, Kofta e Sede hanno creato un esperimento che separava l'incontrollabilità dal fallimento.

Dimostrarono che, mentre il fallimento portava ad un calo dell'umore, era la condizione di incontrollabilità che provocava deficit nelle prestazioni del compito.

I loro dati supportano l'idea che i partecipanti possano distinguere l'incontrollabilità e l'insuccesso e che la passività come comportamento sia un deficit piuttosto che una risposta appropriata.

Nel 1991, Villanova e Peterson hanno condotto una meta-analisi della letteratura sull'impotenza appresa negli esseri umani.

La meta-analisi è una procedura statistica che combina i dati di molti studi diversi. I risultati suggeriscono non solo che gli esseri umani tendono a dimostrare in modo affidabile i deficit nelle prestazioni successive dopo i fallimenti, ma anche che l'entità di questa tendenza è relativamente robusta.

Inoltre, questi risultati sembrano essere coerenti per età, genere e tipo di compito. La prova del genere è sorprendente, considerando che molti ricercatori ritenevano che certi tipi di persone, ad esempio le donne, potessero essere più suscettibili di impotenza rispetto ad altre.

Carol Dweck e colleghi hanno studiato la presenza di deficit di impotenza appresa nei bambini, trovando prove che i bambini di 4-5 anni sono maggiormente suscettibili.

O'Donnel ha scoperto che il 41% dei bambini di età compresa tra i 4 ed i 6 anni che fallivano in tre enigmi irrisolvibili mostravano pattern di impotenza quando in seguito venivano presentati enigmi risolvibili, rinforzando così i risultati e le scoperte di Dweck.

I bambini che esibiscono questo modello hanno difficoltà ad acquisire e dimostrare abilità cognitive di fronte alle avversità. Dimostrano risultati drammaticamente più poveri in una vasta gamma di settori, tra cui relazioni sociali, sport, sviluppo morale e accademici.

È evidente che l'orientamento di un bambino verso compiti impegnativi ha un impatto sull'adeguamento futuro del bambino in una varietà di settori.

Ci sono poche prove a questo punto che descrivono gli antecedenti dell'impotenza appresa. Alcune ricerche suggeriscono una componente genetica, notando che i gemelli monozigoti (identici) sono più simili nel loro stile esplicativo rispetto ai gemelli dizigoti (fraterni).

Si ritiene che ciò sia dovuto al loro più alto livello di somiglianza genetica, ma potrebbe anche essere spiegato dal loro maggior livello di esperienze condivise.

Altri autori hanno cercato correlazioni tra lo stile esplicativo parentale e quello dei bambini, trovando solo lievi relazioni.

Altri risultati mostrano che l'intrusività paterna sconvolge la contingenza ambientale e può comportare l'adozione di un modello di impotenza già nella prima infanzia.

Applicazione della teoria

L'applicazione primaria della teoria dell'impotenza appresa ha riguardato la depressione e altri disturbi emotivi.

Susan Nolen-Hoeksema e colleghi hanno studiato i precursori della depressione. Hanno scoperto che lo stile esplicativo - cioè le cognizioni - è un predittore di depressione più potente rispetto agli eventi di vita negativi.

Il pessimismo ed una tendenza generale a spiegare eventi come interni e stabili sono correlati con la depressione. Tuttavia, potrebbe essere anche che il contrario è vero; le persone con un modello di impotenza appresa possono avere maggiori probabilità di vedere problemi quando un'altra persona in una circostanza simile vede opportunità.

Gran parte del lavoro empirico sul controllo percepito è stato condotto in ambienti accademici. Per comprendere la relazione tra controllo ed impotenza, i ricercatori hanno esaminato l'interazione del comportamento dell'insegnante in classe (contesto sociale) e le percezioni dei bambini su cosa devono fare per avere successo (strategia) e se hanno la capacità di fare ciò che ci vuole (fiducia).

I risultati indicano che la strategia e la fiducia si combinano per produrre le azioni del bambino (impegno in classe) ed i risultati successivi.

Da ciò si evince, attraverso diversi studi, che l'impotenza può essere ignorata. Proprio come ai cani in una scatola può essere insegnato a fuggire, gli scolari a cui viene detto che probabilmente miglioreranno in un compito tendono anche a migliorare.

In particolare, Dweck ha riscontrato che insegnare ai bambini ad attribuire il fallimento alla mancanza di sforzo piuttosto che alla mancanza di abilità è utile per cambiare le prestazioni successive.

Ulteriori ricerche sull'impotenza appresa prenderanno in considerazione modi migliori per condurre ricerche, comprendere le relazioni tra stile e comportamento esplicativo, imparare come i genitori contribuiscono e, forse la cosa più importante, apprendere come prevenirla.

 

A cura della Dottoressa Giorgia Lauro

 

Bibliografia

  • Hiroto, D. S., & Seligman, M. E. P. (1975). Generality of learning helplessness in man. Journal of Personality and Social Psychology, 31, 311–327.
  • Seligman, E. P., Maier, S. F., & Solomon, R. L. (1971).Unpredictable and uncontrollable aversive events. In F. R. Brush (Ed.), Aversive conditioning and learning. New York: Academic Press.

 

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