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La terapia di esposizione e prevenzione della risposta

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La terapia di esposizione e prevenzione della risposta è un approccio psicoterapeutico comportamentale efficace nel trattamento del disturbo ossessivo-compulsivo, del dismorfismo corporeo e del disturbo da accumulo.

la terapia di esposizione e prevenzione della rispostaIl trattamento cognitivo-comportamentale è considerato il trattamento standard per i disturbi ossessivi-compulsivi.

La componente comportamentale prende il nome di Terapia di esposizione e prevenzione della risposta.

Questa forma di terapia ha come obiettivo la cessazione dei comportamenti ripetitivi come le compulsioni.

Il termine 'esposizione' fa riferimento all'affrontare o confrontarsi ripetutamente con le proprie paure fino a che la paura non scompare. La 'prevenzione della risposta' fa invece riferimento all'astenersi dalle compulsioni, evitamento o comportamenti di fuga.

Ad esempio, supponiamo che una persona con disturbo ossessivo-compulsivo presenti una fobia da contaminazione da germi. Un tipo esercizio di esposizione consiste nel stringere la mano a qualcuno (esposizione) e non lavarsi le mani in seguito (prevenzione della risposta).

Per il disturbo da dismorfismo corporeo, un tipico esercizio di esposizione potrebbe essere quello di recarsi in un centro commerciale affollato, senza trucco o cappelli (esposizione) senza però guardare specchi o superfici riflettenti (prevenzione della risposta).

L'efficacia della terapia espositiva si basa un un principio comportamentale chiamato abituazione. Questo è un processo mediante il quale la risposta comportamentale e sensoriale di una persona diminuisce nel tempo, dopo ripetute esposizioni a un particolare stimolo. Tutti noi sperimentiamo l'abituazione.

Ad esempio, potremmo avere amici che vivono nelle vicinanze di un aeroporto, di una strada trafficata o una stazione ferroviaria e potremmo chiederci come fanno a concentrarsi o a dormire con tutto quel rumore.

Dopo aver vissuto per un po' lì, i loro neuroni sensoriali hanno smesso di reagire al rumore. Probabilmente si sono così abituati che quel rumore non lo sentono più. Si sono cioè abituati ad esso.

La terapia dell'esposizione sfrutta questo principio. Nel contesto del trattamento, significa consentire un'esposizione ripetuta all'oggetto o alla situazione temuti, in modo che possa verificarsi l'abituazione.

L'abituazione tramite esposizione è ottenuta per scelta intenzionale. Nel tempo, l'intensità dell'esposizione viene gradualmente aumentata. Per esempio, le persone con disturbo ossessivo-compulsivo che temono la contaminazione da germi possono toccare una maniglia nell'ufficio del terapeuta.

Sperimentano in un contesto controllato la paura finché non scompare, mentre si instaura l'abitudine. Successivamente, l'intensità o la difficoltà dell'esposizione viene gradualmente aumentata.

Con il supporto del terapeuta, gli individui possono sperimentare la paura finché non si verifica l'abituazione. Il prossimo livello di intensità potrebbe essere quello di toccare una maniglia in un bagno pubblico e così via. Un simile processo di esposizione graduale con intensità crescente viene utilizzato anche con il disturbo da accumulo.

In primo luogo, a una persona potrebbe essere chiesto di gettare via un oggetto da una piccola scatola. Successivamente, potrebbe essere chiesto di buttare via un'intera scatola e così via.

La terapia di esposizione può essere condotta utilizzando l'esposizione in vivo, cioè un'esposizione reale allo stimolo temuto. In alternativa, può essere condotta utilizzando l'immaginazione.

Indipendentemente dal metodo, gli individui sono incoraggiati a fronteggiare ripetutamente lo stimolo che produce ansia fino a quando avviene l'abituazione.

Una volta avvenuta, la risposta paurosa tende a diminuire e alla fine si estingue. Questo concetto si base sui principi della terapia dell'apprendimento, in particolare il condizionamento classico.

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La ricerca ha dimostrato che gli individui imparano a temere gli stimoli neutri, ad esempio le maniglie delle porte. Ciò si verifica perché un'associazione accoppiata si forma tra uno stimolo neutro condizionato e stimoli che inducono la paura.

Un comportamento si estinguerà invertendo tale processo. In altre parole, le persone possono disimparare la loro paura semplicemente disaccoppiando l'associazione tra la paura e lo stimolo neutro.

Ad esempio, una persona con fobia di contaminazione da germi può aver formato un'associazione accoppiata tra paura e maniglie.

Di conseguenza, lui o lei potrebbe evitare di toccare direttamente le maniglie. Attraverso la terapia di esposizione, la persona tocca ripetutamente le maniglie delle porte fino a quando si verifica l'abituazione.

Poiché le maniglie delle porte non producono a lungo una risposta paurosa (dovuta all'abituazione), l'associazione tra la maniglia della porta e la paura viene disaccoppiata.

Come tale, la risposta paurosa viene gradualmente eliminata o estinta. Attraverso un'esposizione ripetuta, la persona ha imparato qualcosa di nuovo e cioè che non è successo nulla di terribile a causa del tocco sulla maniglia della porta.

La prevenzione della risposta

La terapia di esposizione è solitamente associata alla prevenzione della risposta. Questa è anche nota come “prevenzione rituale”.

Questa componente del trattamento è particolarmente importante per le persone che hanno sviluppato comportamenti ritualizzati e ripetitivi come le compulsioni.

Il comportamento compulsivo serve ad “annullare” o neutralizzare l'ansia che si verifica di fronte ad una situazione. Poiché i comportamenti compulsivi servono a ridurre o eliminare l'ansia, sono intrinsecamente gratificanti. Pertanto, vengono ripetuti.

La prevenzione della risposta si basa su un principio di teoria dell'apprendimento, in particolare, il condizionamento operante.

Secondo questo principio, quando un comportamento non viene più ricompensato (rinforzato) si estingue. Ciò significa che il comportamento svanisce gradualmente.

Ad esempio, lavarsi le mani dopo il contatto con una maniglia della porta serve ad “annullare”, o negare l'ansia che si verifica dopo aver toccato una maniglia.

La prevenzione della risposta elimina l'effetto gratificante del lavaggio delle mani. Come tale, il lavaggio compulsivo delle mani si estinguerà gradualmente.

I comportamenti di fuga e di evitamento assolvono la stessa funzione gratificante dei rituali compulsivi. Si può ricordare che la fuga e l'evitamento sono strategie di coping protettive che riducono l'ansia a breve termine.

Poiché l'ansia viene ridotta evitando o sfuggendo a situazioni di angoscia, questi comportamenti di evitamento vengono premiati.

Poiché i comportamenti di fuga e di evitamento sono ricompensati dalla riduzione dell'ansia, tali comportamenti tendono a essere reiterati nel tempo.

L'eliminazione (estinzione) dei comportamenti premiati (rituali compulsivi, fuga ed evitamento) non può essere raggiunta se questi comportamenti non vengono prevenuti.

La prevenzione della risposta impedisce che questi comportamenti vengano premiati. Una volta che un comportamento non viene più premiato, tende a estinguersi.

La prevenzione della risposta è una componente necessaria della terapia comportamentale nel trattamento del disturbo ossessivo-compulsivo, del dismorfismo corporeo e del disturbo da accumulo.

La combinazione dell'esposizione a stimoli che provocano ansia, insieme alla prevenzione di rituali, alla fuga o evitamento, porta ad una risposta terapeutica più efficace.

Dovrebbe essere evidente che le terapie di prevenzione dell'esposizione e della risposta richiedono la volontà di tollerare qualche disagio fino a quando si sviluppa l'abituazione.

I partecipanti scelgono volontariamente di partecipare a questo tipo di terapia. Vengono inizialmente addestrati e informati, e in nessun caso nessuno sono costretti a partecipare agli esercizi.

Se diventa troppo difficile completare un esercizio, il processo viene fermato. Quindo,il terapeuta e il partecipante discutono su cosa è successo.

A volte il partecipante può sentirsi pronto a riprovare; altre volte, il terapeuta può cambiare approccio e lavorare per aumentare la motivazione per il trattamento.

La terapia è più efficace se condotta con il terapeuta che guida il paziente durante le sedute di terapia, insieme ai compiti prescritti da svolgere a casa.

 

A cura della Dottoressa Giorgia Lauro

 

 

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